Claves para entender el decaimiento forestal

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Parque Natural Sierra de Baza

La muerte de miles de pinos de repoblación en la sierra de Baza es un proceso que, por la rápida evolución que ha tenido en pocos meses, ha causado una gran inquietud social por el futuro de nuestro bosque. Pero esta situación de elevada mortalidad no es exclusiva de esta zona, ni siquiera es única de Andalucía, se ha detectado también en otras zonas y en otras especies de plantas. El problema centra los esfuerzos de los técnicos y especialistas de la Junta y de las Universidades de Córdoba y de Granada que siguien este fenómeno. A continuación os ofrecemos algunas claves para comprender qué es lo que ocurre.

1. ¿Qué es el decaimiento forestal?

Con este término nos referimos a la pérdida de vigor del arbolado, en ocasiones con defoliación e incluso la muerte en los casos más graves. No hablamos de la muerte de individuos aislados, los árboles como todos los seres vivos están sujetos a los ciclos vitales y consecuentemente también mueren, el decaimiento es un proceso que afecta a una pluralidad de ejemplares arbóreos de una zona concreta.

Una de las dificultades que muestran este tipo de situaciones es la distinción de los verdaderos decaimientos frente a los episodios normales a los que se enfrenta una masa forestal, es decir, a las consecuencias de fenómenos de sequías, plagas y enfermedades que no supongan un grave de equilibrio.

El decaimiento se puede manifestar masivamente, sobre todo un rodal o de forma dispersa sobre determinados ejemplares, dependiendo del agente o circunstancias que en última instancia provoque el debilitamiento o muerte del árbol, y de la especie sobre la que actúe. En el caso de Andalucía, en donde se están produciendo en los últimos años severos fenómenos de decaimiento en frondosas y coníferas, no es lo mismo el decaimiento que conocemos como seca de la encina y del alcornoque, que el decaimiento producido por la cochinilla del pino resinero.

El decaimiento forestal es el resultado de la acción de un número variable de factores que causan un deterioro gradual de los árboles afectados hasta su muerte. Es una situación causada por diferentes agentes que actúan de forma conjunta o individual cuya consecuencia puede ser la muerte del árbol.

Estos agentes participantes pueden ser bióticos (enfermedades y plagas principalmente), abióticos (variaciones en los patrones de las temperaturas y precipitaciones, características del suelo, etc.) y la acción del ser humano.

El decaimiento se caracterizan por una serie de factores:

  • Los agentes actúan de forma inespecífica: El mismo agente en diferentes condiciones provoca síntomas distintos y distintos agentes causan síntomas similares en diferentes condiciones. Esto dificulta la identificación de los agentes nocivos participantes así como la valoración de la contribución de cada uno de ellos al estado del arbolado.
  • Su actividad puede desarrollarse de forma individual o conjunta, pudiendo finalizar en cualquier caso con la muerte del árbol. Esto implica que no se deben centrar los esfuerzos en el agente identificado como responsable último de la muerte del árbol ya que, posiblemente, éste únicamente actúa como oportunista ante una situación de extrema debilidad difícilmente reversible. Son mucho más recomendables las actuaciones que favorezcan el vigor del arbolado, dándole así más opciones para superar los efectos de dichos agentes nocivos.
  • La incidencia de los daños por decaimiento se relaciona de forma directa con episodios de estrés ambiental. Estos factores, aunque pueden ser percibidos como de baja intensidad en el día a día, tienen una influencia muy prolongada sobre el ecosistema, lo que se traduce en una pérdida de idoneidad de la zona para la permanencia de la masa arbolada.
  • El cambio de las condiciones climáticas que estamos viviendo se está convirtiendo en un desencadenante de primer orden en los procesos de decaimiento forestal. En nuestro caos, la ocurrencia de periodos cada vez más prolongados con unas temperaturas superiores a las que hasta hace unas décadas eran usuales y la mayor irregularidad en las lluvias están provocando un mayor desequilibrio en el régimen hídrico: las plantas evapotranspiran más y las reservas de agua en el suelo han disminuido. Como consecuencia, se produce un debilitamiento acusando de la vegetación.

2. Un fenómeno global. No local

El decaimiento forestal se está produciendo en diversas partes del mundo sobre muchas especies diferentes. En el arco mediterráneo, debido a la estacionalidad climática tan acusada que tenemos, caracterizada por veranos secos y cálidos, donde las condiciones de estrés hídrico son muy acusadas, este proceso tiene efectos muy claros. En este sentido, ha habido procesos de decaimiento en el levante español, en el sudeste andaluz, en Italia, en Francia…, en los que se ha registrado la muerte, en muchos de esos casos, de millares de hectáreas.

3. ¿Qué lo provoca?

Cada vez estamos siendo más conscientes de que la modificación de las condiciones climáticas está teniendo un papel decisivo en los procesos de debilitamiento del arbolado y, por lo tanto, se está dando lugar a una mayor susceptibilidad al ataque de insectos y otras enfermedades. Las propias circunstancias metereológicas pueden provocar explosiones demográficas de las plagas o de los vectores que las transmiten, y esas enfermedades agravan el debilitamiento del árbol, pudiendo provocar la muerte o la entrada de patógenos secundarios que terminen de debilitarlo por completo.

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Pino resinero afectado por cochinilla corticicola. Caniles, 14 de noviembre de 2016

Si el decaimiento no está en un grado irreversible, un cambio en las condiciones meteorológicas puede revertir la situación. En otras ocasiones, un retorno a unas condiciones más favorables sólo impide que el decaimiento avance hacia otras zonas (o al menos se ralentice), pero no evita que la masa afectada se termine de colapsar.

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Pinar afectado por decaimiento. Parque Natural Sierra de Baza, Caniles, 14 de noviembre 2016

4. El caso de la sierra de Baza

En Andalucía, sobre todo en la parte oriental, donde las condiciones de aridez son más intensas, y principalmente sobre las masas de coníferas procedentes de repoblaciones, hay una mayor susceptibilidad a los procesos de decaimiento, en particular sobre formaciones forestales de coníferas procedentes de repoblaciones.

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Esto es así debido, entre otras cosas, a las condiciones de un clima más riguroso desde el punto de vista del estrés hídrico, al hecho de tener una menor diversidad de especies (lo que implica más posibilidades de transmisión de la plaga y que en caso de que desaparezca la especie dominante el suelo quede casi desprovisto de vegetación) y una densidad de arbolado que no es capaz de hacer frente a estas condiciones y, por lo tanto, con gran competencia por los recursos entre árboles cercanos todos coetáneos. Si a esto le añadimos que los suelos en donde crece este arbolado son poco fértiles (escaso desarrollo edáfico, pocos nutrientes en el suelo), la conjunción de una reserva hídrica menor, unos suelos poco propicios y una densidad excesiva para estas condiciones, genera una situación de gran fragilidad. En algunos lugares contamos, además, con un factor adicional: la elección de la especie posiblemente fuera la adecuada para las condiciones bajo las cuales se tomaron las decisiones de la repoblación forestal, pero con el paso del tiempo estas especies no están pudiendo desarrollarse adecuadamente ante un ambiente que ha cambiado.

5. ¿Qué se está haciendo?

Los retos que suponen gestionar las repoblaciones realizadas en décadas anteriores son muchos. En gran medida no son nuevos: desde la propia concepción de las repoblaciones se contaba con una planificación de al evolución de este tipo de paisajes construidos por el ser humano. Hay que tener en cuenta que un porcentaje muy grande de estas repoblaciones se llevaron a cabo sobre suelos degradados con el objetivo principal de recuperación de los ecosistemas naturales. En su momento se pensó que los pinos actuarían como nodrizas de futuros encinares o de bosques mixtos. De hecho, esta es la situación de muchos de los pinares de repoblación: en su sotobosque están creciendo encinas, lentiscos, madroños y otro tipo de árboles y arbustos. La actuación forestal en estos años persigue con frecuencia ayudar a guiar a que la naturaleza siga su curso, aclarando los pinares para poner en luz las nuevas formaciones.

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También se actúa sobre los pinares reduciendo su densidad para que evolucionen mejor y que no tengan tanta competencia. O haciendo tratamientos selvícolas para reducir el riesgo de incendios creando fajas cortafuegos o áreas con menos vegetación.

Son muchos cientos de miles de hectáreas sobre los que hay que intervenir, y sobre los que se lleva actuando. No cabe duda de que ante la situación actual de modificación climática se están originando más urgencias acuciantes. Ante todo, hay que tener en cuenta que las actuaciones ante este problema son a largo plazo y requieren el consenso y el convencimiento científico de que las actuaciones que planteamos son las adecuadas. En el caso de la Sierra de Baza, la prioridad es contener la plaga. En la primavera de 2017 se empezarán los trabajos de creación del perímetro de seguridad y saneamiento de la zona con arbolado muerto. Igualmente intensificaremos los trabajos de naturalización de pinares y tratamientos selvícolas sobre la masa de pinar del Parque Natural de la Sierra de Baza en diversos proyectos que comenzarán a ejecutarse en 2017, que con toda seguridad redundarán en beneficio del monte de la sierra de Baza.

6. El futuro de nuestros bosques. Hacia una nueva planificación

Nuestros bosques de repoblación se enfrentan a condiciones de estrés creciente. Su futuro pasa por acrecentar su capacidad de respuesta por medio de una gestión silvícola adaptativa ante unas condiciones cambiantes.

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Parque Natural Sierra de Baza, panoramica del pinar en la zona de El Tesorero en marzo de 2011

La naturalización de estos pinares (promover el crecimiento y el relevo botánico hacia especies más adaptadas) es una de las principales claves que han de guiar las decisiones de gestión, tratando, cuando sea posible, de crear masas mixtas con varias especies acompañantes. La mayor diversidad de especies contribuye a garantizar que en un futuro cambiante, y no precisamente con buenas perspectivas en lo que a las condiciones climáticas se refiere, sea posible la pervivencia de una cobertura arbolada en nuestros paisajes y, en donde ello no sea posible, de formaciones de matorral o pastizal adaptadas y que sean capaces de seguir proveyendo servicios ecosistémicos.

La naturaleza seleccionará para cada sitio las especies con más perspectivas de futuro, pero para que eso ocurra hay que facilitar que esas especies estén presentes en el monte. Esto no es algo nuevo en la gestión forestal de Andalucía y es el trabajo que se ha venido realizando por la Consejería de Medio Ambiente y Ordenación del Territorio en las repoblaciones de pinar. Este es uno de los objetivos del Plan Forestal Andaluz, que ya lo anticipaba en 1989, pero evidentemente, las decisiones cobran especial urgencia y relevancia en estos momentos, incorporando con más énfasis el enfoque de la gestión adaptativa a las actuaciones forestales que hagamos en nuestros montes.

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